Dode zones in Caraïben schaden koraalriffen

Een gebrek aan zuurstof in het zeewater schaadt koraalriffen, blijkt uit onderzoek naar koraalsterfte in het Caraïbische gebied en voor de kust van Panama. De onderzoekers pleiten voor het standaard bepalen van het zuurstofgehalte van het water bij koraalonderzoek.

Ken Clifton (CC BY-NC 2.0)

Tropische wateren met een extreem laag zuurstofgehalte, ook wel ‘dode zones’ genoemd, verwoesten koraalriffen over de hele wereld. De impact daarvan in tropische gebieden is echter nauwelijks bestudeerd.

‘Ik denk dat de gevolgen van een laag zuurstofgehalte tot nu toe over het hoofd werden gezien, omdat er specialistische apparatuur nodig is om dit te meten. Niet alle wetenschappers hebben daar beschikking over’, zegt Andrew Altieri van het Smithsonian Tropical Research Institute en hoofdauteur van het onderzoek dat deze maand verscheen in Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

De bevindingen wijzen op een nieuwe dreiging voor koraalriffen, naast verzuring en de opwarming van de aarde, waar wetenschappers rekening mee moeten houden, zegt Altieri.

Krabben en sponzen

In september 2010 vonden wetenschappers bij de koraalriffen Boca del Toro bij Panama bewijzen van schade op een bepaalde diepte, zelfs wanneer het zeeleven aan de oppervlakte onaangetast leek. Koraalriffen verbleekten en bepaalde dieren, zoals krabben, zee-egels en sponsdieren, waren doodgegaan.

Met hun apparatuur konden ze vaststellen dat het water weinig zuurstof bevatte. Twee jaar later keerden ze terug met betere apparatuur. Na het uitsluiten van andere oorzaken van de sterfte, zoals hoge temperaturen of zoutgehalte, vonden ze lage zuurstofgehaltes op een diepte van 10 tot 12 meter, maar normale gehaltes bij dichtbij het oppervlaktewater.

Volgens Altieri kan dit zuurstofgebrek veroorzaakt worden door organisch afval, of door hoge gehaltes voedingsstoffen in de vorm van afvalwater dat geloosd wordt aan de kust. Op basis van statistische inferentie schat de studie dat er wereldwijd zo’n 370 nog niet beschreven dode zones zijn in tropische wateren. Meer dan de helft daarvan ligt wellicht in gebieden met koraalriffen.

Risicogebieden

Om de effecten tijdig vast te stellen komt Altieri met de suggestie om ook het zuurstofgehalte in het vervolg te meten, en niet alleen de watertemperatuur en het zoutgehalte – wat normaal gesproken gebeurt bij het monitoren van koraalriffen.

De apparatuur hiervoor is duur, merkt hij op, waardoor extra geld nodig is. Celeste Sanchez, PhD-kandidaat bij het Leibniz Centre for Tropical Marine Ecology in Duitsland die niet betrokken was bij het onderzoek, noemt het onderzoek een actieoproep om zuurstofmetingen op te nemen in de reguliere monitoring.

Zuurstofmetingen zijn een goede manier om schade niet alleen vroegtijdig vast te stellen, maar ook om erachter te komen welke regio’s in de toekomst het meeste risico lopen, zegt ze.

Bron: Scidev.net

LEES OOK

Tropische bossen absorberen meer CO2 dan veelal door wetenschappers wordt aangenomen, stelt de NASA in een gisteren verschenen studie.
Caroline Roger, USGS (CC BY 2.0)
De opmerkelijke rijkdom aan plant- en diersoorten in het Caraïbische gebied, die al onder druk staat door landgebruik, vervuiling en invasieve soorten, krijgt nu ook te kampen met de gevolgen van d
© IPS/Desmond Brown
Het Zuid-Amerikaanse land Guyana voert een intensieve campagne om haar kustmangroves te herstellen. Die moeten de landbouw beschermen tegen de gevolgen van klimaatverandering.  
CC BY 2.0 Antti T. Nissinen
De massale zeesterrensterfte die al maanden de Amerikaanse westkust teistert zou zich ook in de Caraïben kunnen voordoen, en daar de vitale visserij bedreigen, waarschuwt een zeebioloog.